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美国公司法上董事对公司债权人之诚信义务

陈学梁  
【摘要】:论 文 摘 要 在当代美国公司法中,董事对公司债权人的诚信义务起源于19世纪的信托基金法则(Trust Fund Doctrine),并且一直沿用至20世纪。此外,随着时代的变迁,信托基金法则产生的社会历史环境已经发生了很大的变化,这使得信托基金法则的合理性与适用性受到了质疑,进而导致依据信托基金法则而产生的公司董事对公司债权人的诚信义务(fiduciary duty)遭到了严重挑战。 根据传统的观念,董事对公司债权人并不负有诚信义务是一项原则,但在公司丧失偿债能力(insolvent)时,这一原则就出现了例外。然而令人遗憾的是,到目前为止,判例法并没有明确而统一地指出判断公司丧失偿债能力的标准,公司在什么时候处于丧失偿债能力的状态,以及公司董事从哪一个具体的时间点开始对公司债权人负有诚信义务。此外,判例法也没有说明董事对公司债权人的诚信义务是优先于董事对股东的诚信义务还是劣后于董事对股东的诚信义务或者与董事对股东的诚信义务同时并存。进一步说,董事对公司债权人的诚信义务的具体内容以及判断董事是否违反了其对公司债权人所负有的诚信义务的司法考量标准也是模糊不清的。事实上,美国法院并没有明确指出董事对债权人的诚信义务是否类似于董事的忠实义务(Duty of Loyalty)或谨慎义务(Duty of Care);或者是否类似于公司的信息披露义务(Duty of Disclosure);还是类似于合同法上的善意义务(Duty of Good Faith)和公平交易义务(Duty of Fair Dealing)。 如果一个丧失偿债能力的公司的董事没有履行或者没有适当履行判例法或制定法所规定的其对公司债权人所负有的诚信义务,那么,董事将因违反法律而对他们的行为承担可能巨大的个人责任。因此,明确地规范董事对于公司债权人所负有的诚信义务的本质、具体内容和评价标准是至关重要的。 在制定法方面,特拉华州公司法最近的几项发展使得董事对公司债权人的诚信义务变得更加含糊不清了。例如,特拉华州普通公司法(Delaware General Corporation Law)最新的修正案允许在特殊情况下,通过合同的方式限制或免除公司董事因违反谨慎义务而承担的责任。但有趣的是,在特拉华州管理其他商事组织形式(business organizations)(即除了特拉华州普通公司法中规定的公司形式之外的其他商事组织形式)的公司董事们却无法享受特拉华州普通公司法给予公司董事的上述“优惠待遇”。相反,特拉华州修正统一有限合伙法(Delaware Revised Uniform Limited Partnership Act)和特拉华州有限责任公司法(Delaware Limited Liability Company Act)却允许修改公司董事的忠实义务,而董事的忠实义务在特拉华州普通公司法之下是绝对必须遵循的。显而易见,上述制定法规范之间存在明显的相互矛盾之处。在这种情形下,特拉华州公司的董事们就不得不去猜测特拉华州公司法在董事对公司债权人是否负有诚信义务这一问题上的立场。特拉华州公司法是继续遵循传统的公司治理原则还是采纳合同化的公司治理原则,是严格遵循传统的董事在公司丧失偿债能力的情况下对公司债权人负有诚信义务的原则,还是允许董事采用合同的方式通过契约自由的原则来限制甚至免除其对公司债权人所负有的诚信义务。 在判例法方面,特拉华州衡平法院(Delaware Court of Chancery)最近的3个判例使得特拉华州公司的董事们对于他们可能会对公司债权人负有的诚信义务更加迷惑了。在Credit Lyonnais Bank Nederland, N.V. v. Pathe Communications Corp.一案中,法官认WP=4为,一个处于濒临丧失偿债能力状态(operating in the vicinity of insolvency)的公司的董事对债权人即负有诚信义务。这也就是说将公司董事对公司债权人负有诚信义务的时间提前至公司实际丧失偿债能力之前。在Rego Co.一案中,Rego公司的董事决定将公司解散,以避免对现存的以及潜在的预期将来可能会发生的侵权损害赔偿请求承担责任。然而法官却认为,如果这些潜在的将来可能会发生的债权请求的金额超过了公司总资产的数额,公司应当被视为已经处于丧失偿债能力的状态,公司董事也就应当对公司债权人负有诚信义务。也就是说,RegO案将公司董事对债权人的诚信义务延续至公司解散之后。在re USACafes L.P.一案中,法院又将诚信义务直接加诸在一个特拉华州有限合伙的普通合伙人的董事和该有限合伙的有限合伙人之间。 这篇文章主要从三个方面讨论了董事对公司债权人的诚信义务。 文章的引言对全文进行了概括性的介绍,引出董事对公司债权人的责任的问题并进行了一般性评价。 文章的第一部分展示了传统的董事对公司债权人负有诚信义务的观点,并从判例法和制定法两个角度对这一义务进行评价。根据传统的理念,董事对公司债权人负有诚信义务的原因在于公司股东和债权人之间的利益冲突。在公司丧失偿债能力的情况下,股东在公司中所享有的权益的价值变成了零。在股东财富最大化(maximization of shareholders' wealth)原则之下,丧失偿债能力的公司的董事就有可能从事高风险的业务以便将公司带出丧失偿债能力的困境。即使公司因为从事高风险的业务而遭受损失,这些损失也将由公司债权人而不是公司股东来承担了。为
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